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The New York Times: prometió cambio en El Salvador pero ejerce la misma mano pesada.

Los salvadoreños se arriesgaron cuando eligieron al presidente de Nayib Bukele: era un extraño político, un milenio que había dirigido su campaña principalmente en las redes sociales y ofreció pocos detalles concretos sobre cómo gobernaría.

Aún así, los votantes en El Salvador lo llevaron a la presidencia, esperando un cambio que mejoraría las vidas en un país que durante mucho tiempo fue cojeado por la corrupción, la pobreza y algunas de las tasas de asesinatos más altas del mundo.

Sin embargo, sus acciones en los últimos meses han dejado a muchos salvadoreños (abogados, líderes empresariales, defensores de los derechos humanos, periodistas y otros) temerosos de que Bukele esté retrocediendo hacia el tipo de liderazgo autoritario que el país libró en una guerra civil.

En febrero, Bukele llevó soldados al Congreso para intimidar a los legisladores para que aprobaran un proyecto de ley. Al mes siguiente, hizo a un lado las órdenes de la Corte Suprema de dejar de usar el ejército para detener a los infractores de cuarentena. Más tarde, abogó por el uso de la fuerza letal en una ofensiva contra las bandas criminales que aumentan la tasa de asesinatos del país.

«El presidente confía más en el ejército y la policía, y esas fuerzas nuevamente están jugando un papel represivo», dijo el padre Luis Coto, un sacerdote católico que dirige una parroquia de 15,000 miembros en el centro del país. «Estamos dando un paso atrás, regresando al tiempo de la guerra».

La elección del Sr. Bukele, de 38 años, barrió a los dos partidos políticos que se habían alternado en el poder desde el final de la brutal guerra civil de El Salvador, en la década de 1990. Cuando declaró la victoria, con jeans y una chaqueta de cuero, Bukele dijo que el país había «pasado la página» en la era de la posguerra.

La mayoría de la población, cansada de la violencia, continúa apoyándolo con altos índices de aprobación. La oficina del Sr. Bukele declinó hacer comentarios para este artículo.

Pero sus acciones recientes han sacudido la frágil democracia del país.

Cuando la legislatura tardó en aprobar fondos adicionales para los militares en febrero, Bukele llevó soldados armados y policías a los pasillos del Congreso para presionarlos a actuar. La medida desencadenó una crisis constitucional y revivió los recuerdos de las dictaduras militares que habían gobernado el país durante casi medio siglo.

Al mes siguiente, envió al ejército a las calles para hacer cumplir uno de los bloqueos más estrictos de la región para evitar la propagación del coronavirus. Soldados y policías han encerrado a miles de personas en centros de contención por romper la cuarentena, manteniéndolos en las instalaciones durante semanas. La Corte Suprema dictaminó que las detenciones eran inconstitucionales y ordenó al Sr. Bukele que las pusiera fin, pero él se negó.

«Cinco personas no decidirán la muerte de cientos de miles de salvadoreños», dijo Bukele en Twitter sobre el fallo de los jueces. «El tribunal no tiene el poder de implementar o eliminar medidas de salud pública».

Luego, en abril, una oleada de asesinatos destrozó la relativa paz que había prevalecido desde que la pandemia golpeó y cuestionó uno de los logros más importantes de Bukele: reducir la violencia.

En respuesta, autorizó a la policía y al ejército a matar a miembros de pandillas si fuera necesario, tuiteando : «El uso de la fuerza letal está autorizado en defensa propia o en defensa de la vida de los salvadoreños».

La oficina del presidente también publicitó una serie de medidas destinadas a castigar a los miembros de pandillas encarcelados, publicando fotos que muestran su duro trato a manos de las fuerzas de seguridad.

Una imagen mostraba a cientos de prisioneros apiñados en el suelo, con las cabezas afeitadas presionadas contra las espaldas desnudas del otro, mientras los guardias se cernían sobre ellos con armas semiautomáticas. La escena sugirió poco respeto por las reglas de distanciamiento social que el estado está aplicando rígidamente en otros lugares.

«Hay una humillación en tener a todos semidesnudos, obligados a tocarse a la vista del público», dijo José Miguel Cruz, experto en crimen organizado salvadoreño en la Universidad Internacional de Florida.

El Sr. Bukele anunció que colocaría a los pandilleros rivales en la misma celda y sellaría las celdas con láminas de metal soldado. «Estarán adentro, en la oscuridad, con sus amigos de la otra pandilla», tuiteó.

Revertir la política de mantener separados a los miembros de las pandillas envía un mensaje claro, según los expertos en seguridad salvadoreños. «Es una invitación para que se maten entre sí», dijo Cruz.

Abogados salvadoreños , grupos empresariales y destacados think tanks han condenado las acciones del presidente. Muchos en la comunidad local e internacional de derechos humanos advirtieron que el Sr. Bukele se estaba deslizando hacia la dictadura. Dos altos demócratas que forman parte del Comité de Asuntos Exteriores de la Cámara de los Estados Unidos escribieron una carta al presidente salvadoreño condenando las imágenes «innecesariamente degradantes» de las cárceles del país.

«Las personas que lo elogiaron y confiaron en él en el pasado ahora se están dando cuenta de que nos enfrentamos a un presidente autoritario, irresponsable e inmaduro, que podría causar daños irreparables al país», dijo Celia Medrano, una activista salvadoreña del grupo de derechos humanos. Cristosal

La administración Trump se ha mantenido callada. En una reciente conferencia de prensa , Michael Kozak, el subsecretario interino a cargo de la Oficina de Asuntos del Hemisferio Occidental en el Departamento de Estado, dijo que el desafío del Sr. Bukele a la Corte Suprema equivalía a «diferencias de opinión sobre la mejor manera de manejar la cuarentena y lo social distanciamiento de problemas en el país «y elogió las» calificaciones de popularidad extremadamente altas «del presidente.

Las encuestas muestran que más del 85 por ciento de la población aprueba al presidente, cuya personalidad dura contra el crimen juega bien con los salvadoreños atormentados por las pandillas.

En Cojutepeque, una ciudad que ha sido durante mucho tiempo un bastión del sentimiento de derecha, muchos residentes dicen que están contentos con la forma en que el gobierno trata a los delincuentes organizados.

«La violencia ha golpeado a las familias», dijo el  padre Coto, que dirige una parroquia en la ciudad. «La gente dice: ‘Claro, mátalos si quieres'».

El padre Coto, de 69 años, dijo que sus feligreses estaban hartos de los dos partidos que ocuparon la presidencia durante décadas, malversaron dinero y no lograron que el país fuera más seguro. Tres de los presidentes anteriores del país han sido acusados ​​de corrupción y uno de ellos recibió una condena de 10 años de prisión.

El sacerdote dijo que la gente de la ciudad confía en el Sr. Bukele, quien comenzó su propia fiesta, Nuevas Ideas, y siguió el lema: «Hay suficiente dinero cuando nadie lo roba». No está de más que el gobierno haya dado $ 300 a las familias afectadas por la pandemia y haya entregado alimentos gratis en ciudades pobres como Cojutepeque.

«Tiene la personalidad mesiánica de un salvador, en una situación en la que aproximadamente la mitad de la población es pobre», dijo el padre Coto. «No van a criticar la represión del gobierno».

Aún así, la presencia constante de soldados armados ha perturbado la ciudad, dijo el padre Coto. Un domingo a fines de marzo, él y otro sacerdote llevaron a una mujer a su casa después de la misa. A su regreso, un grupo de oficiales militares los detuvieron, los interrogaron y amenazaron con detenerlos por violar la cuarentena.

«Estábamos llenos de miedo porque pensábamos que nos iban a llevar a un centro de contención», dijo el padre Coto. «Estaba tratando de explicar, pero tenían sus armas».

Los soldados finalmente los dejaron ir con una advertencia. El sacerdote no ha dejado la iglesia desde entonces.

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